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Uber挖来了NASA的飞行器顶级专家,做“飞行汽车”将不再是纸上谈兵

Uber最大的功绩大概是让“拼车”成为了一种出行主流方式。但CEO卡兰尼克的目标却很明确:

绝不能让公司的创新止步于“拼车”。

因此,无论是备受质疑的外卖业务UberEATS,还是已经有了重大突破的Uber无人车,这家备受全球瞩目的出行独角兽一直想让自己“颠覆者”的身份落实地更彻底一些。

譬如,设立一个更高的目标,做一辆可以飞的汽车。

如果5个月前的那份名叫《Uber按需航空服务计划》的白皮书只是提出了一个未来概念,那么这则“聘用启示”则证明Uber想做空中飞车绝不是空穴来风。

彭博社最近发现了Uber的一个小动作:这家共享经济巨头在最近悄悄聘请了NASA(美国航空航天局)前工程师Mark Moore(马克摩尔)。“很凑巧”,这位科技专家最为擅长的研发领域就是“飞天汽车技术”。他撰写的大量技术论文也在某种程度上推动了新兴分布式航空市场的概念性创新。

在LinkedIn上,马克此前许多研究方向与Uber的飞行汽车概念不谋而合,开发基于按需流动的通用型航空产品,譬如个人飞行器、空中机器人以及空中风力涡轮机等先进的航空电子器材。

马克的LinkedIn

如今,马克脱离了他效力近三十年的老东家NASA,加入了全球最有潜力的出行独角Uber。

离开NASA,就意味着他不再受政府官方的各项限制,可以将自己此前的研究成果完全投入到应用层的开发中。目前,摩尔已经入职U本,扮演起了另外一个重要角色——飞行工程项目Uber Elevate的正式负责人。

这位“跳槽新人”在接受记者采访时,仍然被问了一个老套的问题——为什么加入Uber?马克的回答是:Uber是最有可能把“飞行汽车”变成现实的地方。

“我想不到比这里更好的公司,Uber无疑是交通-航空这个新型生态系统的领袖,有能力把城市内的电动垂直起降机市场做大做好。在过去5年里,底层技术出现了巨大的进步,未来5年至10年,即将出现的成果会十分令人兴奋。”

 5~10年。看来,这个Uber的概念性产品有了一个时间期限。

建设一个未来的空中交通网络:Uber Elecate

对于这个超新兴市场的谋划,早在2016年10月发布的Uber航天白皮书中就有详细记录。

在这份将近100页的报告里,公司描述了关于“Uber Elevate”项目的各种操作细节。根据设想,作为唯一的空中交通工具,“飞行汽车”是“空中出租车/拼车服务”的产品基础。

这些飞行汽车可以从现有的城市直升机停机坪与摩天大楼顶部进行垂直起飞及降落,能够以每小时150英里的速度飞行100英里。

Uber给我们举了个例子:从旧金山到圣何塞,开车要花费两个多小时,一不小心堵在路上,大概就需要在车内“享受午餐”或“思考人生”了。

但是,如果你乘坐的一辆飞行汽车,这就会成为一段只有15分钟的飞行旅程。但脑洞更大的是,Uber仍然没忘记把无人驾驶技术应用到自己的飞行汽车上——“短期内会需要飞行员,但飞行器还是无人驾驶比较省钱和方便”。

所以,我们到底需要多少钱才能坐上一辆飞行汽车?白皮书给出的初始价格为129美元。但Uber承诺,在形成一个轻量级的空中交通网络后,价格会降至几十美元。(为何这听起来像做梦一般)

无疑,Uber是想通过开发飞行器来“对症下药”,解决交通拥堵与城市上班族的通勤难题是出发点,顺便也缓解一下城市化扩张带来的土地与人口压力:

“按需航空具备从根本上改善城市交通的潜力。让人们无需在每日通勤中浪费时间。我们很清楚通勤的痛苦,这种痛苦是世界上所有人都有体会的。这是我们的核心使命,也是公司对乘客群体的承诺。正如摩天大楼使城市能够更加有效地利用土地,城市空中交通也能够利用三维空间减少地面的拥挤程度。”

OK,目标是够宏大了,理想总归也是要鼓励的。但是,先不说Uber是否有能力在城市之间铺设一个巨大的电动飞行网络,就是拿到美国航空管理局的“安全许可证”,从目前来看都是一件难于登天的事情。

最重要的是,这项超现实服务必须基于具有充分说服力的技术。而从目前掌握的技术来看,底层技术是有了,但与应用层的链接基本是断裂的。也就是说,它不仅跟“成熟”不沾边儿,甚至还未走出实验室。

从当下来看,无论是空客、Uber等巨头型企业,还是像Lilium、Zee等飞行器创业公司,都已经拿出了一套概念设计图,都对这项未来产品及计划“表示过前所未有的兴奋”,但是目前,我们没有看到过任何实物图与测试消息。

只能说,在没有任何细节被曝光的前提下,“飞行汽车”这个概念或许也就是“过把嘴瘾”,还不如CES车展上的概念车有盼头。

不过,既然Uber挖来了马克,我们是不是可以期待一下,至少能在未来5年内,看到一辆不能接客,但是至少能盘旋在半空中的铁皮或塑料汽车?

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